Definición de elemento radiactivo

Se dice que un elemento es radiactivo cuando su núcleo es inestable y emite radiación alfa, beta o gamma, mientras que en el caso de la radiación alfa, la descomposición se acompaña de la formación de átomos más ligeros tras la pérdida de átomos de helio, que a su vez pueden ser inestables y energéticos. Para cada núcleo radiactivo, se define una vida media que corresponde al tiempo necesario para reducir a la mitad el número de núcleos por desintegración.

La energía nuclear se produce principalmente por la fisión del núcleo de uranio. El combustible se enriquece primero para su uso en la central nuclear. El enriquecimiento produce uranio empobrecido, que también contiene los radioisótopos de la cadena radiactiva (en particular torio y radio).
La radiactividad de los residuos producidos por esta fisión es un problema real, ya que la vida media de estos elementos es muy larga (1.620 años para el radio).

La radiactividad en la medicina

La radiactividad ha dado lugar a importantes avances médicos en la exploración del cuerpo humano. Se han desarrollado herramientas de imagenología médica usando esta radioactividad, como las que contienen yodo 123 (uno de los isótopos de yodo) con una vida media de 13 horas.

Antecedentes de radiactividad

Henri Becquerel descubrió la radioactividad en 1896. Marie Curie confirmó el fenómeno con torio.

Una parte importante de la electricidad es suministrada por las centrales nucleares. Esto no está exento de riesgos, ya que se han producido graves accidentes con emisiones de sustancias radiactivas a la atmósfera.

Entre estas grandes catástrofes, la primera que se menciona es la de Chernóbil en la antigua URSS en 1986, cuya nube radiactiva se extendió por gran parte de Europa.

Más recientemente, en 2011, en Japón, el accidente de Fukushima ocurrió después de un tsunami. La gravedad y las cantidades de las emisiones radiactivas son del mismo orden que en Chernóbil.

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